维珍银河太空旅游最早将在2016年底运营

发布时间: 2017-03-14
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像乘飞机那样乘飞船,买张票就能遨游太空,这是维珍银河公司描绘的太空旅游蓝图。即使去年试飞失败,公司仍然不改初衷,即将再次试飞,计划明年正式启动太空游。

然而,随着这次灾难性事故更多细节浮出水面,太空旅游的浪漫面纱被揭开,探索未知世界的危险、恐惧扑面而来。

悲剧发生

2014年10月31日清晨,维珍银河公司的飞行器“白骑士2号”从美国加利福尼亚州的莫哈维沙漠起飞,搭载“太空船2号”载人飞船测试飞行。

这次试飞是为了检测一种新燃料的性能,旨在让飞船比前两次测试飞得更快更高。飞行器搭载的“太空船2号”由两名试飞员驾驶:43岁的彼得·西博尔德和39岁的“副驾”迈克尔·阿尔斯伯里。两人都穿戴了降落伞,虽然依照民用试飞惯例,驾驶舱并未配备弹射座椅。

这是一个典型的沙漠之晨:淡淡的云彩划过天边,能见度绝佳。爬升到1.4万米高空时,飞行器进入指定方位。在这里,“太空船2号”的两名飞行员与地面指挥逐一检查设备:“减速板”,“关闭”;“助推器”,“开启”;“隔离阀”,“关闭”……

上午10点7分,“太空船2号”脱离“母舰”。阿尔斯伯里扳动开关,点燃飞船发动机。结果,飞船急速上升,陡然增加的重力将两名飞行员推得紧贴椅背。9秒钟之后,飞船速度已经超过音速,毫无减速迹象。

悲剧发生了。脱离母舰16秒、点火13秒、以超音速飞行4秒之后,“太空船2号”突然解体,化成碎片洒向天空。阿尔斯伯里当即毙命,留下妻子和两个孩子。西博尔德保住了性命,但肩部骨折,住院治疗之后返回原来的岗位。

至于事故原因,各种猜测不断。最盛行的一种说法是,飞船发动机爆炸导致灾难发生。《纽约时报》为此发表评论《业余太空飞行闹够了》,批评维珍银河创始人理查德·布兰森的自大和无知导致灾难发生。

实际上,布兰森只投钱和做公关,在技术上完全是个甩手掌柜。维珍银河的技术团队全由专家组成,不少曾在美国航空航天局(NASA)载人飞船项目中身居高位。

人为导致

后来沙漠中发现的残骸显示,飞船发动机和油箱几乎完好无损。人为失误而非技术缺陷是这次事故的真正原因。

“太空船2号”与众不同之处在尾部:有两根机桁连接尾部和机身。一般飞行中,这两根机桁的作用和位置与普通飞机无异。在接近太空的稀薄空气中飞行时,这两根机桁可被调节至几乎与机身垂直的角度。因为这种设计,飞船重返大气时将极大减少摩擦,避免机身过热,最后平稳降落。

至于何时调节机桁,有严格技术指标,只能在飞行速度1.4倍于音速时才能开启,且必须与地面指挥通话确认后才可操作执行。

机舱录像显示,发动机点火8秒后,飞船速度相对较慢时,飞行员阿尔斯伯里擅自手动调节机桁。没人知道他为什么这样做。作为一名试飞员,他在无数次模拟训练中操纵过机桁调节,清楚其中每一个步骤。

当时,飞机正逐渐接近音速,机尾突然竖直,导致强大的冲击波遍布机身平面。几秒钟之后,剧烈颠簸的飞船不堪突然增加的重力而解体。机身打着旋儿坠落,西博尔德的座椅从地板上脱落,从舱顶一个洞口弹向高空。

还绑着安全带的西博尔德失去了知觉,自由落体7600多米后,才恢复知觉。他神志清醒地解开安全带,让降落伞自动开启,然后向盘旋在附近的追踪飞机做手势,示意自己一切都好。


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